英会話のレッスン 第17回 [Oh,my Gooodness!]

親子で英語圏に住み、現地の学校に行きながら英語を学ぶ……。3歳の娘と母親である筆者は、夫のアメリカ転勤のために、そんな理想的な環境に飛び込むことになりました。果たして本当に「子どもは英語にすぐ慣れるから大丈夫」? アメリカに住みながら英語を学ぶメリットとデメリットとは? 筆者のアメリカ生活をとおして、日本に住むご家庭では、どんな取り組みができるのか考えていきます。
※「Oh,my Gooodness!」とは、「あらまあ!」という驚きを表すことば。

広々とした芝生に囲まれたアメリカの一戸建て。午前中のリビングルームには、窓から明るい光が射し込んでいた。私を含む数人の日本人女性が、先生を囲んで英会話をしている。
先生は、日本で生まれ育ち、日本とアメリカの大学を卒業、アメリカ人と結婚して40年近い「みどりさん」。完璧なバイリンガルの日本人である。この地に赴任してきた多くの駐在員の妻たちが、みどりさんに英会話を習ってきた。

2時間のグループレッスン。扱う話題は、ほぼ日常会話が中心である。

「What time did your husband come home yesterday?」
(ゆうべご主人は何時に帰ってきたの?)
「Twelve O"clock.」
(12時)
「It"s late.」
(遅いわね)
「Yes it is. How about your husband?」
(そうなのよ。お宅のご主人は?)
「About 10 O"clock.」
(10時ぐらい)

そこに先生から「12時きっかりじゃなくて、夜中の12時ごろって言いたいのなら、Around midnight でもいいのよ」とアドバイスがあるので、各自がノートにメモをとる。スペルがわからないと、先生に「How do you spell it?」と質問して教えてもらう。

ちょっとのぞき見した人には「平日の午前中から英語で井戸端会議? 気楽でいいわね」というふうに思われそうな内容だが、教わる側は真剣そのもの。というのは、こうした日常会話は、保育園や学校の先生との連絡になくてはならないものだからだ。
たとえば保育園のお迎えの際に、今日の子どもの様子を聞こうと思ったとき、「How was she today?」だけでは「She was very good.」で済まされてしまう。「外に出て遊んだか」「給食をよく食べたか」など、くわしく質問する必要がある。小学校に入ると、担任の先生との個人面談も入ってくるし、各種の説明会や保護者会もある。こちらが保育園や学校のことを知るためにも、先生に我が子の状況を知ってもらうためにも、親の英会話力が大事になってくるのだ。

とはいっても、日常会話レベルに到達するのは簡単なことではない。私たちが日本語をしゃべっているのと同じように、無意識かつ反射的なスピードが要求されるのだ。従って、日本語から翻訳するのではなく、英語で考える必要がある。

「英語で考える回路」ができていない最初のころ、私はすぐに言葉につまり「うー」と頭を抱えてうなってばかりいた。しかし会話が止まってしまうと、待たされる側はいらいらしてくるので、「I"m thinking.」(考えています)など、とにかくしゃべり続けなければならない。これはなかなかしんどいもので、レッスンのあとはしばらくぼーっとしてしまうほど。でも、娘はこうした英語漬けの状態に毎日耐えているのだ。

間違えてもいいからひたすら話し、間違いを直してもらう。そんなレッスンを10回、20回と積み重ねるうちに、少しずつ言いたいことが英語になって出てくるようになってきた。当たり前のことだが、「会話」には相手がいる。生身の人間に向かって話しかけて、英語で返事をもらう。このプロセスは、英語を話せるようになるために不可欠なものだと次第に痛感するようになった。将来日本に帰国したとき、私が英語で話しかけなかったら、娘の英会話力は消え去ってしまうだろう。そのときのためにも、私はレッスンに励んでいるというわけなのだ。

プロフィール

山本美芽

音楽・ノンフィクションライター。中学校教諭、養護学校教諭からライターに転身。現在は音楽と教育をテーマに執筆活動を行う。著書に「りんごは赤じゃない 正しいプライドの育て方」「子どものセンスは夕焼けが作る」など。2006年3月より米カリフォルニア州在住。1児の母。

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